Un faux syllogisme n’en devient ni meilleur ni plus estimable si la conséquence est vraie. Une vérité que le pur hasard fait naître comme un champignon dans un pré n’est bonne à rien. On ne la sait pas employer, si on ne sait d’où elle vient, comment et de quelle chaîne de raisonnements elle dérive.
Abbé Galiani, Dialogues

Abbé Galiani (1728-1787) en de Dialogues sur le Commerce des Bleds (1768)

Il ne semble pas que l’on ait, jusqu’à présent, en France, rendu pleine justice à l’abbé Galiani. Nul ne conteste son talent littéraire ; mais depuis Morellet, qui le réfuta consciencieusement sans le comprendre, jusqu’à M. Schelle, qui portait naguère contre lui une accusation de déloyauté, bien sévère et bien établie, le spirituel Napolitain n’a trouvé chez nous, parmi les économistes, que des contradicteurs, dont la critique s’aggrave de quelque dédain. (Eugène Gaudemet : “L’abbé Galiani et la question du commerce des blés à la fin du règne de Louis XV”, 1899)

Met deze woorden opent Eugène Gaudemet (1872-1933) zijn thesiswerk (1899) aan de universiteit van Dijon over “Ferdinando Galiani en het probleem van de graanhandel op het einde van het bewind onder Louis XV”. Wie was abbé Galiani en wat had die te doen met de graanhandel in Frankrijk ?

Ferdinando werd geboren op 2 december 1728 te Chieti (de Abruzzen, Zuid-Italië). Reeds zeer begaafd op jonge leeftijd zorgde zijn oom Célestin Galiani, aartsbisshop van Tarente, voor zijn verdere opleiding. Door zijn geestige geschriften die zeer in de smaak vielen van het publiek was hij op 20-jarige leeftijd al beroemd. In 1748 verschenen de “Componimenti varii per la morte di Domenico Jannacone” (1748), die hij ter gelegenheid van de dood van de beul van Napels had opgesteld. Echte faam bereikte hij met zijn geschrift “Della Moneta” waarin hij een psychologische theorie voorstelt over de waarde van valuta. Het wordt thans beschouwd als één van de belangrijkste werken over de Italiaanse economische politiek van de 18-de eeuw.

De koning schenkt hem de abdij van San Lorenzo en hij mag zich voortaan Monsignor noemen. Een eerste interesse in de graanhandel toont hij met een technisch geschrift over het bewaren van graan (1754). Hij voegt er het schema bij van een droogoven (silo) die zijn vriend Bartolomeo Intieri had uitgevonden. In 1759 wordt hij door de minister van buitenlandse zaken Tanucci naar Paris gestuurd, om er aan de zijde van de Italiaanse ambassadeur te werken. Hij zal er meerdere jaren verblijven en een graag geziene gast worden bij de coterie d'Holbach. De bekende literator Melchior Grimm schrijft in zijn “Correspondance littéraire” (augustus 1768) het volgende : “Je n'ai jamais rencontré à Paris qu'un seul homme qui sût le latin, et cet homme est un Italien : M. l'abbé Galiani. On pilerait l'Académie des Inscriptions tout entière dans un mortier, plutôt que de lui faire faire une inscription dans le goût de celles de l'abbé”. Het was Grimm bekend dat Galiani een spreuk in het Latijn had opgestuurd naar Catherina II, voor het standbeeld van Peter de Grote, dat zij wenste op te richten in Sint-Petersburg (red: Waarom Grimm zich zo druk maakt over Galiani's kennis van het Latijn verwondert ons).

Zijn eerste vrienden in Parijs zijn Grimm en de baron von Gleichen, de Deense ambassadeur in Parijs. Hij heeft ze leren kennen via zijn diplomatieke betrekkingen met andere ambassades. Door hen wordt hij voorgesteld in de Parijse salons, die op dat ogenblik op een hoogtepunt staan van hun geestelijke invloed : “Entre les deux époques, de 1756-1775, les salons sont de véritables petits parlements, qui connaissent de tout, en toute matière, où le talent de bien dire autorise à tout dire, sur tous les sujets, et qui parfois gouvernent les ministres, en un temps où les ministres gouvernent le roi.” (E. Gaudemet, opus cit. Hfd I, p.22).

Elk salon had zo zijn eigen sfeer en gewoonten en dat kon wel eens tot vijandelijkheid leiden zodat diegene die in het salon van Mlle de Lespinasse werd ontvangen niet meer welkom was bij Mme Deffant. In het algemeen echter troffen dezelfde personen zich de woensdag bij Mme Geoffrin en de vrijdag bij Mme Necker. Donderdag en zondag waren voorbehouden voor een bezoek aan het salon in Parijs of kasteel aan de Marne van baron d'Holbach. Bekende figuren in die salons zijn d'Alembert, Diderot, Helvetius, Marmontel, Raynal, Grimm, Morrellet, Saint-Lambert, de Chastellux, Hume en … Galiani. Mme Geoffrin houdt van discipline en treedt op wanneer de gesprekken te onstuimig worden en bij Mme Necker spreekt men ongegeneerd maar zekere thema's worden er geweerd. Bij de baron tenslotte is er een overdonderend gekrakeel en men hoort er redevoeringen die de indruk wekken of de bliksem honderdvoudig heeft ingeslaan.

In zo'n omgeving komt Galiani tot leven en zijn gezelschap wordt hoog op prijs gesteld : “L'abbé est inépuisable de mots et de traits plaisants ; c'est un trésor pour les jours pluvieux. Si l'on en faisait chez les tabletiers, tout le monde en voudrait avoir un à la campagne.” (uit een brief van Diderot aan zijn vriendin in Vitry-le-François, Mlle Volland)

De vriendschap van Galiani voor Mme d'Épinay blijkt legendarisch en ze zal eerst eindigen met haar dood in 1783, wat tot een een droefheid leidt die hij niet te boven komt. Vanaf dat ogenblik gaat het met zijn gezondheid bergaf en in 1787 sterft hij. Zijn laatste woorden waren : “Les morts s'ennuient à périr là-bas ; ils m'ont envoyé une lettre d'invitation pour aller les rejoindre le plus tôt possible et les égayer un peu”.

Abbé Galiani is de auteur van de “Dialogues sur le commerce des blés” (1768), een origineel werk door de humoristische toon; en een vlijmscherp mes tegen de doctrine van de physiocraten Turgot, Quesnay e.a.. Deze wilden opheffing van de ban op de uitvoer van het graan (vrij handel = free trade). Galiani wijst op hun onbezonnenheid en stelt een strenge reglementering voor, zowel voor de in- als uitvoer van de graangewassen : “It was in the 1760s, the decade of Galiani's stay in Paris, that political economy became the great fashionable interest of the day, thanks, mainly, to the challenging, dogmatic crusade of the physiocratic school, led by Quesnay. Policy towards the grain trade, long the most vital branch of domestic economic affairs, became more than ever the dominant issue, with the lifting of the ban on exports in 1764. The debate came to a head just before Galiani was brusquely summoned back to Naples (1769). With the aid of his friends, however, he managed to complete his second major work on political economy, his “Dialogues sur le commerce des bleds”, a scathing attack on the physiocrats and their policies, and surely one of the most brilliant and profound policy tracts ever written”. (Ref: T. Hutchinson, Before Adam Smith, pp.255-256 & p.269)

Begrijpelijk dat men zich verwondert waarom Galiani's geschrift zoveel kritiek heeft ondervonden. Uitspraken als de volgende worden immers niet in dank afgenomen :

Un faux syllogisme n’en devient ni meilleur ni plus estimable si la conséquence est vraie. Une vérité que le pur hasard fait naître comme un champignon dans un pré n’est bonne à rien. On ne la sait pas employer, si on ne sait d’où elle vient, comment et de quelle chaîne de raisonnements elle dérive (Dialogues p.105)

Galiani wijst op het gevaar van redeneringen zonder rekening te houden met een gegeven toestand. Als voorbeeld van zijn betoog ontnemen we uit zijn Dialogues de volgende paragraaf :

Notre raison à nous ; n’en avons nous pas une ? N’empruntons pas celle de nos pères, ni celle de nos voisins, employons la nôtre. Le bon sens est la seule cour souveraine qui ne vaque jamais. Il siége toujours. Établissons des principes tirés de la nature même des choses. Qu’est-ce que l’homme ? Quel est le rapport du pain à l’homme ? Appliquons ensuite ces principes au temps, aux lieux, aux circonstances. Quel est le royaume dont on veut parler ? Comment est-il situé ? Quels en sont les mœurs, les opinions, les avantages à obtenir, les risques à èviter, et décidons. Si la raison est vraie, à quoi servent l’exemple et l’autorité ? Pour prouver que l’angle dans le demi cercle est un angle droit, Euclide a-t-il jamais recouru aux autorités des auteurs classiques ? A-t-il dit que dans une ville de la Grèce cela se pratiquait ainsi ? Non assurément, il l’a démontré et c’est assez. (Second dialogue, Bijlage Holbach Vereniging 15 augustus 2003, p.14)

Met die uitspraak waren de autoriteiten niet zo gelukkig, maar het toont wel aan dat Galiani een goed leerling was van zowel dHolbach als van Montesquieu.

Eric W. Elst.

Naar Inhoudstafel van Le Petit Cuistre 2003 Nr 2

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Notice sur la présente édition des Dialogues sur le commerce des bleds

Transcription © 2007 Marquis & Holbach Vereniging under the terms of the GNU Free Documentation License.

La transcription, encore en cours, de ce texte est réalisée sur base de deux éditions, toutes deux présentes sur le site Gallica de la BNF :

Malheureusement, la numérisation de l'édition de 1770 présente des erreurs et lacunes (fautes d’accord, répliques mal attribuées, mots manquants…). L’édition de 1848 est donc choisie comme référence et l’orthographe du XVIIIe siècle est abandonnée au profit de celle du XIXe siècle.

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Brève biographie

Ferdinando Galiani naît à Chieti le 2 décembre 1728; son père Matteo est auditeur du roi.

En 1736, il est envoyé au royaume de Naples chez son oncle Monsignor Celestino Galiani, pour parfaire son éducation en vue d’entrer dans les ordres. Il démontre de précoces dispositions pour l’économie et en 1744, à 16 ans, il est reçu à l’Accademia degli Emuli. Il traduit le traité de Locke sur la monnaie et l’intérêt de l’argent.

Mais c’est sur une anecdote ridicule que commence sa carrière littéraire, en 1748. Son frère, empêché par un voyage de prononcer un discours sur l’Immaculée Conception, dans l’Académie dont il faisait partie, le charge de le remplacer. Ferdinando se présente au jour dit et se voit refuser la parole en raison de son jeune âge. Vexé, Galiani trouve bientôt sa revanche. Il était de coutume à Naples que les académiciens publient, à la mort de quelque personnage important, une collection d’éloges à la gloire de celui-ci. Et il se trouve que meurt le bourreau. Il ne faut que quelques jours à Ferdinando pour publier, avec un ami, son Raccolta in Morte del Boia intitulé “Componimenti varii per la morte di Domenico Jannacone”, où il parodie le style pédant de chaque académicien en l’honneur du bourreau. Le succès est immédiat, le scandale également. Inquiet, l’auteur va avouer sa responsabilité au ministre qui ne le condamne qu’à quelques exercices spirituels, le roi lui-même ayant ri à la lecture de la satire.

En 1751, la publication de “Della Moneta” assied sa réputation d’économiste. Après son ordination, il voyage en Italie : Rome, Florence, Turin.

Nommé à l’Académie d'Herculanum en 1755, il est chargé de diriger les fouilles sur le site l’ancien Herculanum.

En 1759, le roi Charles VII le nomme secrétaire de l’ambassade de Naples à Paris. Il fréquente les salons philosophiques, dont ceux du baron d’Holbach et de Madame d’Épinay, où sa verve et son esprit font merveille. Il y rencontre les Encyclopédistes et se lie d’amitié avec Denis Diderot, avec qui il entretiendra une correspondance jusqu’à sa mort. C’est lui qui apporte à Diderot son expertise en économie et c’est Diderot qui publie ses “Dialogues sur le commerce des bleds” à Londres en 1770.

En 1769, l'Abbé est rappelé à Naples où il est nommé conseiller au tribunal du commerce puis, en 1777, intendant des domaines royaux. Il étudie les roches volcaniques et publie “Descrizione della spaventosa eruzione del Vesuvio” en 1779.

“Sui doveri dei principi neutrali verso i principi guerreggianti, e di questi verso i neutrali”, sur les devoirs des princes neutres envers les belligérants et de ceux-ci envers les neutres, est publié en 1782, en réponse aux empiétements de l’Angleterre sur les droits des neutres lors sa guerre avec la France.

Il entretient toute sa vie une correspondance nourrie, tant avec ses amis de l’époque parisienne (son amité avec Mme d’Épinay est légendaire), qu’avec des savants et souverains italiens et européens, dont Frédéric II.

Agé de 59 ans, il meurt à Naples le 30 octobre 1787.

Marquis.

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